乌克兰战争凸显了私营卫星公司日益增长的战略重要性

8月16日 22:49 引自:phys.org

近年来,私营公司已将数十颗成像卫星(如照片中间的两个小盒子)发射到轨道上。图片来源:NASA/Steve Jurvetson,CC BY-NC

私人公司拥有的卫星在乌克兰战争中发挥了意想不到的重要作用。例如,2022 年 8 月上旬,来自私营卫星公司 Planet Labs 的图像显示,最近对俄罗斯克里米亚军事基地的袭击造成的破坏比俄罗斯在公开报告中暗示的要大。乌克兰总统泽连斯基强调,这些损失是乌克兰在战争中取得进展的证据。

战争开始后不久,乌克兰要求世界各地的私营卫星公司提供数据。到 4 月底,在收集数据几分钟后,乌克兰就收到了来自美国公司的图像。

我的研究重点是卫星地球观测的国际合作,包括私营部门的作用。虽然专家们早就知道卫星图像在冲突期间很有用,但乌克兰的战争表明,商业卫星数据可以产生决定性的影响——告知军事规划以及公众对战争的看法。基于这场战争期间商业卫星图像所具有的战略价值,我相信可能会有更多国家投资于私营卫星公司。

商业卫星部门的增长

遥感卫星环绕地球,收集图像、无线电信号和许多其他类型的数据。该技术最初由政府开发,用于军事侦察、天气预报和环境监测。但在过去的二十年里,这一领域的商业活动迅速增长——尤其是在美国,商业地球观测卫星的数量从 2006 年的 11 颗增加到 2022 年的 500 多颗,其中大约 350 颗属于美国公司。

最早的商业卫星遥感公司从一开始就与军方密切合作,但许多新进入者的开发并没有考虑到国家安全应用。在乌克兰冲突中扮演重要角色的美国公司 Planet Labs将其客户描述为“农业、政府和商业测绘”领域的客户,并希望扩展到“保险、商品和金融”。另一家美国公司 Spire 最初专注于监测天气和跟踪商业海上活动。然而,当美国政府在 2016 年建立试点计划来评估这些公司的数据价值时,许多公司对这一新的收入来源表示欢迎。

商业数据对国家安全的价值

美国政府拥有自己强大的间谍卫星网络,因此与私营公司的合作可能会让人感到意外,但美国政府从这些安排中受益是有明确的理由的。

首先是一个简单的事实,即购买商业数据可以让政府更频繁地查看地球上更多的位置。在某些情况下,数据现在可以足够快地获得,以便在战场上进行实时决策。

第二个原因与数据共享实践有关。共享来自间谍卫星的数据需要官员经历一个复杂的解密过程。它还可能会泄露有关机密卫星能力的信息。这些都与来自私营公司的数据无关。这一方面使军方更容易在美国政府内部以及与美国盟友共享卫星信息。这一优势已被证明是乌克兰战争的关键因素。

这张照片由 Planet Labs 卫星于 2022 年 8 月 10 日拍摄,显示了仅在一天前,即 2022 年 8 月 9 日发生的乌克兰袭击对飞机造成的损坏。图片来源:Planet Labs PBC

在乌克兰使用卫星数据

商业卫星图像已被证明在两个方面对这场战争至关重要。首先,它是一种媒体工具,可以让公众以难以置信的细节观看战争的进展;其次,它是帮助乌克兰军方计划日常行动的重要信息来源。

甚至在 2022 年 2 月战争开始之前,美国政府就在积极鼓励商业卫星公司分享他们的图像并提高对俄罗斯活动的认识。商业公司发布的图片显示俄罗斯军队在乌克兰边境附近集结,这与俄罗斯的声明直接矛盾。

2022 年 3 月上旬,乌克兰副总理米哈伊洛·费多罗夫要求八家商业卫星公司访问他们的数据。在他的请求中,他说这可能是第一次商业卫星图像发挥重要作用的重大战争。一些公司有义务,在冲突的前两周内,乌克兰政府收到了覆盖超过 1500 万平方英里(4000 万平方公里)战区的数据。

美国政府大幅增加了购买可提供给乌克兰的图像。美国政府还积极促进美国公司与乌克兰情报分析员之间的直接联系,帮助促进信息流动。

这些图像的价值最近的一个例子再次来自 Planet Labs。在过去的几周里,该公司一直在发布图像,显示冲突在扎波罗热核电站附近危险地蔓延。最近几天,联合国官员表示,这种情况构成“非常现实的核灾难风险”,并敦促允许联合国专家访问该地点。

战前,乌克兰官员认为将钱花在“脚踏实地”的安全需求上,而不是昂贵的卫星上。但现在这些官员认为卫星图像至关重要——无论是对于战场意识还是对于记录据称由俄罗斯军队实施的暴行。

期待

一些太空专家将乌克兰的战争称为第一次“商业太空战争”。这场冲突清楚地表明了商业卫星图像的国家安全价值、商业卫星图像促进透明度的能力以及不仅是国家太空力量的重要性,也是盟国太空能力的重要性。

我相信美国商业部门对军事行动和公众舆论产生如此重大影响的事实将导致政府增加对全球私营卫星部门的投资。乌克兰领导人打算投资国内卫星成像能力,美国也扩大了商业采购。如果未来冲突双方的参与者都可以获得丰富的卫星图像,这种扩展可能会带来新的挑战。

一些地球观测卫星公司表示希望吸取的教训将超越战争和国家安全。快速生成图像和分析的能力可用于监测农业趋势或提供对非法采矿作业的洞察力。

乌克兰战争很可能成为全球冲突透明度和整个商业地球观测部门的关键转折点。

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