NASA 想将航天器撞向小行星,但别担心。地球没有危险。

11月20日 17:48 引自:www.space.com

NASA DART 小行星任务将于 11 月 24 日发射,并将于 2022 年撞上小行星 Didymos 的小行星。

一位艺术家描绘的 DART 航天器接近 Didymos 系统。 (图片来源:美国宇航局/约翰霍普金斯 APL/史蒂夫格里本)

本月晚些时候,美国宇航局将发起一项将一颗小行星撞入新轨道的任务,为未来小行星可能威胁地球的可能性做好准备。但别担心,专家们一致认为(即使它出错)这种小行星撞击不可能威胁到地球。

美国宇航局的双小行星重定向测试任务或DART基本上将练习如果相对较大的小行星在轨道上与地球相撞,该机构可能会做什么。该任务将尝试几乎正面撞击一块太空岩石,撞击它并调整其轨道。DART 将于当地时间 11 月 23 日 10:20(美国东部时间 11 月 24 日凌晨 1:20,格林威治标准时间 0620)乘坐 SpaceX Falcon 9 火箭从加利福尼亚的范登堡太空部队基地发射。如果一切顺利,它将在 2022 年底撞向小行星目标。

然而,即使测试没有完全按计划进行,DART 的目标“也没有任何机会影响地球”,美国宇航局近地天体广域红外巡天探测器的首席研究员天文学家艾米·梅恩泽 (Amy Mainzer) ( NEOWISE) 任务和专门研究小行星和彗星种群特征的人告诉 Space.com。DART 将瞄准围绕系统中较大的太空岩石 Didymos 运行的微型小行星卫星 Dimorphos。任务人员出于多种原因专门选择了该系统,但重要的是因为它远离地球。 

“截至今天,地球到 Didymos 的距离为 4.836 亿公里 [3 亿英里]。但随着地球和 Didymos 围绕太阳运行,这个距离在 10 到 4.93 亿公里 [6 到 3.06 亿英里]之间变化,”马萨诸塞州哈佛-史密森天体物理学中心的天体物理学家和卫星追踪者乔纳森·麦克道威尔告诉 Space.com。 

McDowell 赞同 Mainzer 的评价,当被问及(即使事情没有按计划进行)DART 任务是否会导致任何小行星块进入地球轨道的风险时,他回答说:“不,根本没有。”

DART 只是一种练习,以防万一有一大块太空岩石飞向我们的家乡星球。如果该测试成功,NASA 可以使用相同类型的技术从根本上将威胁性的岩石推离地球。 

但这种事件发生的可能性有多大?真的有可能一颗小行星会像过去那样威胁地球上的生命,因为希克苏鲁伯撞击等著名事件摧毁了地球上的大型恐龙吗?

“好消息是,这种情况极不可能发生,”Mainzer 说。“真正大型的全球事件一定非常罕见,否则我们人类就不会在这里。我的意思是,如果全球灭绝事件很普遍,你就不可能有人类生命。”

DART 将撞入 Dimorphos,导致卫星轨道发生变化。 (图片来源:美国宇航局/约翰霍普金斯 APL)

然而,她补充说,“当你遇到较小规模的影响时,这些影响不一定会导致全球性问题,但会造成严重的区域性破坏,那里会有更多这样的天体,而且这些事件可能会更频繁。 ” Mainzer 确实指出,当她说“频繁”时,她是在天文时间尺度上说话,如此频繁可能意味着数十万年甚至更长的时间。 

话虽如此,Mainzer 解释说,我们对地球“附近”(天文术语中的“附近”,因此它包括相当广泛的范围)存在的东西的理解。她补充说,她和世界各地的其他人正在继续努力填补对地球附近存在哪些物体的理解空白。(近地天体包括距离地球 1.3 个天文单位、1.209 亿英里或 1.945 亿公里以内的天体。)

她补充说,目前,我们只知道地球附近大约 30-40% 的大型物体,或大约 459 英尺(140 米)及更大的物体。“这很好,但这意味着我们还有更多工作要做。” 

Mainzer 作为科学顾问在 TK 首映的彗星撞击灾难黑色喜剧电影“Don't Look Up”中探索了她的工作中的“假设”,她也在努力填补这些知识空白。“我正在领导一个新项目,该项目最近已被 NASA 投入初步设计阶段。它被称为 NEO,或近地天体测量员任务。任务的目标非常简单,基本上就是走出去提高 140 米物体的完整性,”她说。

但是,随着我们对地球“近处”的了解越来越多,Mainzer 补充说,DART 正在为我们提供所需的保护工具。 

“DART 的重要性在于它将有助于审查所需的技术,如果我们发现确实需要缓解的东西,万一我们确实找到了一些东西,”她说。“这个想法是,这项技术之前已经被证明过,建造下一个航天器会更容易。因为你可以想象,将航天器组装在一起需要很多时间。”

Mainzer 强调,时间是与小行星作战的关键。 

“所有这些缓解策略的关键因素是时间,”她说。“你必须有足够的时间去做这件事。你必须有足够的时间来建造航天器。更重要的是,你必须有足够的时间,因为你拥有的时间越多,一般来说,推动它所需的能量就越少。一个东西。” 

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